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Febrero de 2019 Página 1 de 2

Así fue que GE llevó la impresión 3D a la producción en masa

Tomas Kellner, de GE Reports. Traducido por Metalmecánica Internacional.

Diseñando un modelo de producción fugaz y probando la operación de una nueva línea de impresoras 3D, la firma lleva la manufactura aditiva en masa a la industria aeroespacial.

La impresión 3D ha recibido mucha atención debido a las maravillas que puede hacer. También conocida como manufactura aditiva, ha abierto nuevos caminos para que los diseñadores creen formas personalizadas que antes eran demasiado caras o imposibles de hacer.

El potencial de la tecnología es enorme, pero el ingeniero de GE Aviation, Peter Martinello, advierte que esto solo es cierto si se tiene que imprimir solo una parte. Pero tan pronto se tienen que imprimir miles de copias de la misma parte de manera consistente, uno se encuentra en un territorio que es similar a la fabricación tradicional, pero también más complejo que cualquier cosa que hayamos tenido antes, agrega.

Martinello lo sabe mejor que cualquiera. Como ingeniero sénior para diseño aditivo en el Centro de Tecnología de Aditivos (ATC por su sigla en inglés) de GE Aviation en Cincinnati, en 2016 ayudó a llevar a la producción en masa una boquilla de combustible impresa en 3D que rocía eficientemente combustible dentro del motor a reacción LEAP. Con el tamaño de una nuez, esta compleja parte de metal se hacía previamente con 20 componentes. GE ahora imprime 600 de ellos por semana como una sola pieza.

Pero Martinello y sus colegas acaban de llevar esa hazaña a un nuevo nivel. Durante los últimos 10 meses han desarrollado un nuevo proceso para imprimir en masa una parte mucho más grande para una versión del motor a reacción GEnx que impulsa la última generación de Boeing 747. Para ello, el equipo también tuvo que "probar la producción" de la nueva línea de impresoras para la pieza.

Esta es la primera vez que GE diseña un proceso de producción en masa para una línea de impresoras propias fabricadas por Concept Laser, una empresa de ingeniería alemana que adquirió en 2016 Pequeños ajustes aquí y allá están bien en la fase de desarrollo, pero cuando comience la producción, todo tiene que estar listo, afirma Danny Brandel, ingeniero líder de fabricación en el ATC y miembro del equipo. Él dice que esto es especialmente importante en la aviación debido a las estrictas regulaciones de la FAA en materia de seguridad y calidad en los viajes aéreos.

GE Aviation planea comenzar a producir en masa las piezas del GEnx en su fábrica en Auburn, Alabama. "La razón por la que hicimos este proyecto fue porque representó varias novedades para nosotros", dice Eric Gatlin, gerente general del equipo de productos integrados de aditivos de GE Aviation. "Es nuestro primer programa que certificamos en una máquina Concept Laser, y también es el primer proyecto que hemos llevado del diseño a la producción en menos de 10 meses".

Pero la parte para el GEnx, un soporte simple del tamaño de una costilla humana que mantiene abierta la cubierta del motor durante el servicio, tenía algunas de estas cualidades. Ya era una sola pieza de metal y, como ya estaba dentro de un motor en funcionamiento, los diseñadores tuvieron que mantenerse cerca de los dibujos aprobados por la FAA.

Por ello, los miembros del equipo de Administración Global Aditiva, quienes deciden qué imprimir, tuvieron que ponerse de acuerdo sobre si querían hacer la parte. Cada dos semanas, los ingenieros presentaron sus ideas a este organismo diverso, que incluye empleados de la cadena de suministro, ingeniería y líneas de productos de motores de GE Aviation. “Cuando el proyecto vino por primera vez a nosotros, dijimos: 'Esto es un bicho raro, esto es un caso atípico'", sostiene Gatlin. "Tomó tiempo para que nos diéramos cuenta de que es exactamente para lo que se puede usar la manufactura aditiva, para demostrar su velocidad y bajo costo".

Ajustes en la impresora

Pero hasta aquí el proyecto estaba a medio hacer. Trabajando paralelamente, un equipo de ingenieros estaba preparando la máquina Concept Laser para la producción en masa. El grupo, con sede en los Estados Unidos y en Alemania, se reunió todos los días en una conferencia telefónica para realizar un seguimiento de su progreso y presentar sus próximos pasos. "Es un proceso altamente colaborativo", dice Martinello.


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