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Septiembre de 2005 Página 1 de 3

Incrementar la automatización da ganancias, según fabricantes de moldes

Derek Korn

Los fabricantes de moldes están de acuerdo en que la automatización es necesaria para permanecer competitivos, pero el debate es cómo integrarla.

La escultura de una tortuga marina en latón saluda a los visitantes a la entrada de la oficina de Prestige Mold en Rancho Cucamoga, California. Y es apropiada, ya que hay ciertas características que los fabricantes de moldes comparten con estos animales. Longevidad, paciencia y velocidad estable son características comunes de ambos. Lentitud no, porque la compañía ha hecho grandes esfuerzos durante años para aumentar la velocidad del diseño y manufactura de sus complejos moldes multicavidad.

La adición de automatización robótica en los procesos de manufactura de ciertos componentes clave ha tenido el mayor impacto en la mejora de la producción y eficiencia. A la fecha, este fabricante de moldes ha introducido cuatro celdas de máquinas robóticas que le han ayudado a reducir el tiempo de entrega de moldes en 30%, comparado con los días prerrobóticos. Dirigida por Donna Koebel, ejecutiva y cofundadora, la compañía determinó que la mejor manera de integrar la automatización en el taller era en etapas graduales, identificando sistemáticamente operaciones inhibidoras del flujo de trabajo o las que absorbían mayor cantidad de horas de trabajo. Cada vez que un gran cuello de botella era superado, la compañía encontraba que el siguiente sitio restrictivo del proceso se revelaba él mismo y se convertía en candidato para la automatización.

Esta táctica, orientada a integrar la automatización, fue escogida por dos razones. Primero, constituía la forma más práctica de uso del capital. Segundo, era la mejor manera de no producir un choque cultural entre los trabajadores de la planta, que podría ocurrir con una aplicación inmediata de un proceso de automatización de barrida total.

Los trabajadores de planta experimentan diferentes cambios cuando un fabricante migra hacia la automatización. En el caso de Prestige Molds, la automatización no les ha quitado el empleo a los trabajadores sino que los ha llevado hacia labores de mayor responsabilidad, como el diseño de moldes y el manejo de datos de inspección.

La mayoría de los fabricantes de moldes están de acuerdo en que la automatización es necesaria para seguir adelante en los mercados competitivos globales, y así lo piensan también muchos talleres de servicios. Ver cómo estos fabricantes de moldes combinan la automatización robótica y la innovación humana, es útil para los empresarios que piensan implementar la automatización.

Automatizando en fases graduales
Prestige Molds inició sus flirteos con la automatización hace seis años, cuando adicionó un cambiador de electrodos a una de sus unidades electroerosionadoras de penetración. Las operaciones múltiples de quemado con electrodos podían ser realizadas durante la noche, pero la máquina no tenía la capacidad de cambio de la pieza de trabajo. Esto significaba que una vez terminaba el mecanizado de una pieza, la máquina quedaba improductiva durante el resto de la noche.

La necesidad de automatización robótica para permitir el cambio de la herramienta y de la pieza de trabajo era obvia. Según Lance Spangler, presidente de la compañía, el costo y los tiempos de entrega fueron las primeras motivaciones. "Necesitábamos ofrecer trabajos que tiempo atrás obteníamos sin problemas --explica Spangler--. Probablemente, había formas en las que hubiéramos podido hacer recortes para disminuir costos, pero nuestra calidad habría sufrido. Acortar los plazos de entrega a nuestros clientes también forzó a la compañía hacia la automatización".

De esta manera, la necesidad de automatización era clara hace cuatro años, pero la decisión se hizo más difícil porque en 2001 la economía no era exactamente de color rosa. Sin embargo, Prestige Mold estaba convencida de embarcarse en el camino de la automatización al ver a otros grandes fabricantes de moldes que ya estaban recogiendo los beneficios de la carga y descarga robótica de máquinas.

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